NASA ต้องการกล้องโทรทรรศน์อวกาศใหม่เพื่อปกป้องเราทุกคนจากดาวเคราะห์น้อยที่เป็นอันตราย

ศิลปิน

ในไม่ช้า Earth จะสูญเสียเครื่องมือสำคัญในการต่อสู้เพื่อค้นหาดาวเคราะห์น้อยที่อาจเป็นอันตราย – และ NASA ได้ตัดสินใจที่จะจัดหาเงินทุนทดแทนที่สร้างขึ้นเอง (เครดิตรูปภาพ: NASA/JPL-Caltech)



ในไม่ช้า Earth จะสูญเสียเครื่องมือสำคัญในการต่อสู้เพื่อค้นหาดาวเคราะห์น้อยที่อาจเป็นอันตราย – และ NASA ได้ตัดสินใจที่จะจัดหาเงินทุนทดแทนที่สร้างขึ้นเอง



NASA ต้องการสร้างกล้องโทรทรรศน์อวกาศเพื่อสำรวจท้องฟ้าด้วยแสงอินฟราเรด ซึ่งเป็นโปรแกรมที่จำเป็นมากในการระบุและติดตามดาวเคราะห์น้อยในพื้นที่ใกล้เคียงของโลก กิจกรรมเหล่านี้เป็นรากฐานที่สำคัญของการป้องกันดาวเคราะห์ และคณะกรรมการภารกิจด้านวิทยาศาสตร์ของ NASA ได้สร้างถังแยกต่างหากในงบประมาณ ซึ่งมีมูลค่า 150 ล้านดอลลาร์ในปีงบประมาณปัจจุบัน สำหรับการป้องกันดาวเคราะห์ หน่วยงานประกาศในวันนี้ (23 ก.ย.)

งบประมาณดังกล่าวมีจุดมุ่งหมายเพื่อเพิ่มความยืดหยุ่นและการตอบสนองในการป้องกันดาวเคราะห์ Thomas Zurbuchen ผู้ดูแลระบบร่วมของ Science Mission Directorate กล่าวระหว่างการประชุมคณะกรรมการที่ปรึกษา Planetary Science ซึ่งจัดขึ้นที่ DC วันนี้ “เป้าหมายไม่ใช่ทำทุกอย่างเพื่อนิรันดร์” เขากล่าว 'เป้าหมายคือการทำสิ่งที่ถูกต้องตามที่ปรากฏ'



ที่เกี่ยวข้อง: 5 เหตุผลที่ควรใส่ใจดาวเคราะห์น้อย

Zurbuchen กล่าวว่าสิ่งที่ถูกต้องในตอนนี้คือการสร้างกล้องโทรทรรศน์อวกาศตัวใหม่ที่สามารถตรวจจับและติดตามวัตถุใกล้โลกได้: Jet Propulsion Laboratory ของ NASA จะเป็นผู้นำโครงการ Zurbuchen กล่าวว่าเครื่องมือใหม่สามารถเปิดตัวได้เร็วที่สุดเท่าที่ 2025 แม้ว่าเขาจะเน้นว่าไม่ใช่วันที่เป้าหมายอย่างเป็นทางการซึ่งจะขึ้นอยู่กับเงินทุนที่โปรแกรมได้รับ

ความคิดริเริ่มใหม่นี้มีพื้นฐานมาจากโครงการที่เรียกว่า NEOCam ซึ่งเป็นแนวคิดภารกิจที่ชุมชนป้องกันดาวเคราะห์ได้พูดคุยกันมานานหลายปี NEOCam ได้รับการเสนออย่างเป็นทางการในฐานะภารกิจด้านวิทยาศาสตร์ แต่ไม่ได้ได้รับเลือกให้เป็นทุน ในการตัดสินใจที่ Zurbuchen เรียกว่า 'หนึ่งในปัญหาที่ใหญ่ที่สุดที่ฉันเคยทำในงานของฉัน'



เมื่อมีการหารือเกี่ยวกับข้อเสนอ NEOCam เป็นครั้งแรก ก็ถือว่าอยู่ภายใต้กรอบของวิทยาศาสตร์ ไม่ใช่การป้องกันดาวเคราะห์ และในขณะที่การแบ่งทั้งสองฝ่ายสนใจดาวเคราะห์น้อย พวกเขาต้องการข้อมูลประเภทต่างๆ นักวิทยาศาสตร์ต้องการตัวอย่างทางสถิติ : พวกเขาไม่จำเป็นต้องเห็นดาวเคราะห์น้อยทุกดวง พวกเขาแค่ต้องการเข้าใจว่าโดยรวมแล้วเป็นอย่างไร

การป้องกันของดาวเคราะห์แตกต่างกันมาก: ผู้เชี่ยวชาญเหล่านี้จำเป็นต้องเห็นทุกวัตถุที่สามารถรับรู้ได้และเข้าใจอย่างถ่องแท้ว่ามันคืออะไรและกำลังจะไปที่ไหน ตามหลักการแล้ว นักวิทยาศาสตร์จะรู้ว่าวัตถุแต่ละชิ้นมีขนาดและโครงสร้างเป็นอย่างไร เนื่องจากหากดาวเคราะห์น้อยเป็นภัยคุกคามจริง ๆ ปัจจัยเหล่านั้นจะกำหนดลักษณะของผลกระทบที่จะเกิดขึ้น

Zurbuchen กล่าวในวันนี้ว่าระบบงบประมาณใหม่จัดการกับความแตกต่างนั้นโดยเอาการป้องกันของดาวเคราะห์ออกจากการแข่งขันกับวิทยาศาสตร์ เขายังยืนยันด้วยว่ากล้องโทรทรรศน์ใหม่ของ NASA จะถูกจำลองอย่างใกล้ชิดในโครงการ NEOCam



ที่เกี่ยวข้อง: นักวิทยาศาสตร์คนนี้กำลังสร้างดาวเคราะห์น้อยในตำนานเพื่อช่วยมนุษยชาติจากอาร์มาเก็ดดอน

NEOCam เองมีรากฐานมาจากโครงการ NEOWISE ซึ่งเป็นชีวิตที่สองของภารกิจฟิสิกส์ดาราศาสตร์ในอดีตที่เรียกว่า Wide-field Infrared Survey Explorer . กล้องโทรทรรศน์ได้เปลี่ยนโฟกัสไปที่ดาวเคราะห์น้อยในปี 2013 ภายใต้ชื่อเล่นใหม่ NEOWISE และตั้งแต่นั้นมา กล้องโทรทรรศน์ก็ได้ค้นพบหินอวกาศหลายหมื่นก้อน โดย 135 ก้อนเดินทางอยู่ในละแวกใกล้เคียงของโลก

แต่ความสำเร็จของ NEOWISE ในอาชีพที่สองนั้นเกิดจากโชค ไม่ใช่การออกแบบ และโชคกำลังจะหมดลง เอมี เมนเซอร์ ซึ่งเป็นผู้ตรวจสอบหลักของ NEOWISE ที่ห้องปฏิบัติการ Jet Propulsion Laboratory ของนาซ่าในแคลิฟอร์เนียในขณะนั้นกล่าวว่า 'มันกลับกลายเป็นว่าค่อนข้างดีในการเก็บดาวเคราะห์น้อย' ในระหว่างการบรรยายสรุปของสื่อในเดือนมีนาคมที่ การประชุมวิทยาศาสตร์ทางจันทรคติและดาวเคราะห์ ในเดอะวูดแลนด์ส รัฐเท็กซัส 'เพราะมันไม่เคยได้รับการออกแบบมาเพื่อจุดประสงค์นั้น มันจึงใกล้จะสิ้นสุดอายุขัยของมัน'

Zurbuchen กล่าวในวันนี้ว่าภารกิจ NEOWISE คาดว่าจะสิ้นสุดประมาณกลางปี ​​​​2020 แม้ว่าเขาจะเน้นว่าไทม์ไลน์เป็นการประมาณการและอายุของเครื่องมืออาจยาวนานกว่า

ไมนเซอร์และเพื่อนร่วมงานของเธอใช้เวลาแปดปีในการคิดหาวิธีทำสิ่งที่ได้ผลสำหรับ NEOWISE และปรับแต่งภารกิจผู้สืบทอดที่อุทิศให้กับการจำแนกดาวเคราะห์น้อยโดยเฉพาะ นั่นหมายถึงการดูท้องฟ้าอย่างต่อเนื่องผ่านความร้อนอินฟราเรด ซึ่งเป็นความร้อนที่ดาวเคราะห์น้อยซึ่งได้รับพลังงานจากรังสีของดวงอาทิตย์ปล่อยออกมา เทคนิคดังกล่าวช่วยให้นักวิทยาศาสตร์สามารถระบุดาวเคราะห์น้อยที่สะท้อนแสงและมืดได้เหมือนกัน ซึ่งเป็นการปรับปรุงแนวทางที่อาศัยแสงที่มองเห็นได้ ดังนั้นจึงไม่สามารถระบุดาวเคราะห์น้อยที่มืดได้

'มีคำกล่าวที่มีชื่อเสียงว่า 'ทำไมเราถึงปล้นธนาคาร? นั่นคือสิ่งที่เงินอยู่'' Mainzer กล่าวในเดือนมีนาคม 'ในกรณีนี้ เรามองหาดาวเคราะห์น้อยในช่วงความยาวคลื่นเหล่านี้ เพราะนี่คือที่ที่พลังงานอยู่'

ที่เกี่ยวข้อง: แม้ว่าเราจะหยุดดาวเคราะห์น้อยที่อันตรายได้ แต่การเป็นมนุษย์อาจหมายความว่าเราไม่ทำ

แต่มีการเปลี่ยนแปลงที่สำคัญบางอย่างในการออกแบบ NEOCam ได้ประโยชน์จากการพัฒนากล้องและอิเล็กทรอนิกส์เป็นเวลาหลายปี และสามารถสแกนผ่านท้องฟ้าได้เร็วกว่าที่ NEOWISE จะทำได้มาก

ที่สำคัญเครื่องจะประจำการอยู่ที่ ' จุดจอดรถ ,' สมดุลระหว่างแรงดึงดูดของโลกกับแรงดึงดูดของดวงอาทิตย์ สถานที่นั้นเป็นสถานที่ที่เย็นกว่าด่านหน้าของ NEOWISE มาก ซึ่งหมายความว่า NEOCam ไม่จำเป็นต้องพกของเหลวแช่แข็ง (เมื่อ NEOWISE วิ่งผ่านระบบหล่อเย็น เครื่องมือสูญเสียความสามารถในการวัดความยาวคลื่นหลักสองสามช่วง)

'มันจะนั่งอยู่ที่นั่นในความมืดมิดของอวกาศ' Mainzer กล่าวถึง NEOCam ภารกิจหลักของโปรเจ็กต์นั้นถูกออกแบบมาให้ใช้งานได้นานถึงห้าปี ทีมงานคิดว่ามันน่าจะขยายได้ถึงสองเท่าของเวลานั้น จากความคิดเห็นของ Zurbuchen ในวันนี้ไม่ชัดเจนว่าภารกิจใหม่ของ NASA จะปฏิบัติตามข้อกำหนดที่ทีมงาน NEOCam ร่างไว้อย่างใกล้ชิดเพียงใด

Zurbuchen ได้ยืนยันว่าภารกิจหลักของโครงการใหม่นี้จะใช้เวลาห้าปี ซึ่งสามารถขยายได้ถึง 10 ปี ช่วงชีวิตที่ยาวนานนั้นมีความสำคัญ: ในปี 1998 สภาคองเกรสมอบหมายให้ NASA โดยระบุ 90% ของดาวเคราะห์น้อยใกล้โลกซึ่งวัดได้อย่างน้อย 140 เมตรภายในปี 2020 แต่รัฐบาลไม่ได้ให้เงินมากมายเพื่อช่วยให้บรรลุเป้าหมายนั้น จากการประมาณการในปัจจุบันของจำนวนดาวเคราะห์น้อยรอบโลก นักวิทยาศาสตร์เชื่อว่าพวกเขาได้พบวัตถุประมาณ 30% ในช่วงขนาดนี้

เครื่องมือที่ประกาศใหม่จะเพิ่มจำนวนดังกล่าวอย่างมาก โดยเฉพาะอย่างยิ่งในช่วงแรกของภารกิจ เนื่องจากกล้องโทรทรรศน์จะยืดกล้ามเนื้อที่ได้รับการปรับปรุง ภายในห้าปีของการทำงาน เครื่องมือนี้สามารถค้นหาวัตถุที่ยังไม่ได้ค้นพบ 65% ได้ Zurbuchen กล่าว และควรจะสามารถตรวจพบได้ 90% ภายใน 10 ปีหากภารกิจขยายออกไป

ที่เกี่ยวข้อง: ภาพยนตร์ยอดเยี่ยม 7 เรื่องที่มีดาวเคราะห์น้อยที่คุกคามโลก

การตรวจจับเหล่านั้นจะเป็นส่วนเสริมที่สำคัญยิ่งต่อความพยายามในการป้องกันดาวเคราะห์ ซึ่ง Zurbuchen ตั้งข้อสังเกตว่าทั้งเขาและผู้ดูแลระบบของ NASA Jim Bridenstine เห็นว่าเป็นจุดตัดที่สำคัญของวิทยาศาสตร์และคุณค่าทางสังคม 'มันเป็นหัวข้อที่อวกาศเตือนเราเป็นครั้งคราวว่าใช่ ในช่วงเวลาประวัติศาสตร์ ช่วงเวลาทางธรณีวิทยาแน่นอน การป้องกันดาวเคราะห์เป็นสิ่งที่เราต้องรับมืออยู่เป็นประจำ' เซอร์บูเชนกล่าว

รูปแบบงบประมาณใหม่และการตัดสินใจของ NASA ที่จะเดินหน้าด้วยกล้องโทรทรรศน์อวกาศตัวใหม่เพื่อสนับสนุนการป้องกันดาวเคราะห์นั้นถือเป็นข่าวดีสำหรับนักวิทยาศาสตร์ที่ให้ความสำคัญกับประเด็นนี้ Richard Binzel นักวิทยาศาสตร์ดาวเคราะห์ที่ MIT กล่าวว่า 'ความมุ่งมั่นของ NASA ในการสำรวจดาวเคราะห์น้อยบนอวกาศเป็นก้าวที่ยิ่งใหญ่สำหรับทุกคนที่ใส่ใจเกี่ยวกับชะตากรรมของมนุษย์' 'ในที่สุดเราจะพึ่งพาความรู้มากกว่าโชคเป็นแผนของเราในการจัดการ ดาวเคราะห์น้อยอันตราย . '

บุคลากรของ NASA ในการประชุมในวันนี้ยืนยันว่าการจัดลำดับความสำคัญเป็นการเคลื่อนไหวที่พวกเขาอยากทำมาระยะหนึ่งแล้ว Lori Glaze ผู้อำนวยการแผนกวิทยาศาสตร์ดาวเคราะห์ของ Science Mission Directorate กล่าวว่า 'ฉันคิดว่านี่เป็นก้าวที่ยิ่งใหญ่ เป็นสิ่งที่เราอยากทำมาสักระยะแล้ว 'ดูเหมือนว่าในที่สุดเราก็มาถึงจุดที่จะบอกว่าเราพร้อมที่จะก้าวไปข้างหน้า'

Zurbuchen ย้ำความรู้สึกนั้น 'ความคิดริเริ่มที่ฉันใช้ไปกับกระสุนส่วนใหญ่ของฉันคือสิ่งนี้' เขากล่าว

และเขาตื่นเต้นที่จะได้เริ่มโครงการในที่สุด 'ไปทำภารกิจนี้กันเถอะ' Zurbuchen กล่าว

  • ดาวเคราะห์น้อย Apophis ขนาดใหญ่บินผ่านโลกในวันศุกร์ที่ 13 ในปี 2029 วันโชคดีสำหรับนักวิทยาศาสตร์
  • มนุษยชาติจะกระแทกยานอวกาศเข้าไปในดาวเคราะห์น้อยในอีกไม่กี่ปีเพื่อช่วยเรา Al
  • มาคุยกันเรื่อง Asteroid Apophis, Planetary Defense และ Elon Musk

อีเมล Meghan Bartels ที่ mbartels@guesswhozoo.com หรือติดตามเธอ @meghanbartels รูปและวิดีโอ Instagram . ติดตามเราบน Twitter @Spacedotcom และต่อไป Facebook .

แบนเนอร์เกี่ยวกับอวกาศทั้งหมด

ต้องการพื้นที่เพิ่มหรือไม่? คุณสามารถรับนิตยสารพันธมิตร 'All About Space' 5 ฉบับในราคา $5 สำหรับข่าวอัศจรรย์ล่าสุดจากชายแดนสุดท้าย! (เครดิตรูปภาพ: นิตยสาร All About Space)