NASA เลือก Rocket Rides ใหม่เพื่อเปิดตัวดาวเทียมขนาดเล็ก

ภาพประกอบของศิลปิน Lunar IceCube Cubesat

NASA ได้อนุมัติภารกิจที่เรียกว่า Lunar IceCube ซึ่งจะส่งลูกบาศก์ขนาด 6U เพื่อล่าน้ำแข็งบนดวงจันทร์ (เครดิตรูปภาพ: มหาวิทยาลัยแห่งรัฐมอร์เฮด)



ดาวเทียมขนาดเล็กจะไม่ต้องโบกรถไปยังอวกาศนานเกินไป



NASA ได้มอบเงินรางวัลรวม 17.1 ล้านเหรียญให้กับบริษัทสามแห่งในการเปิดตัวคิวบ์แซทขนาดเล็ก ซึ่งจนถึงปัจจุบันต้อง ติดแท็กเป็นเพย์โหลดรอง บนจรวดขนาดใหญ่

หน่วยงานอวกาศมอบเงิน 6.9 ล้านเหรียญสหรัฐให้กับ Rocket Lab USA ในลอสแองเจลิส 5.5 ล้านเหรียญสหรัฐให้กับ Firefly Space Systems ของ Cedar Park, Texas; และ 4.7 ล้านดอลลาร์ให้แก่บริษัท Virgin Galactic LLC แห่งลองบีช รัฐแคลิฟอร์เนีย ในสัญญา 'Venture Class Launch Services' (VCLS) แบบราคาตายตัวสามฉบับ [ Cubesats: คำอธิบายยานอวกาศจิ๋วอเนกประสงค์ (อินโฟกราฟิก) ]



สัญญากำหนดว่าแต่ละบริษัทเหล่านี้จะเปิดตัว 132 ปอนด์ คิวบ์แซท (60 กิโลกรัม) สู่วงโคจรต่ำภายในเดือนเมษายน 2561 เป้าหมายของการเปิดตัวทั้งสามครั้งนี้คือการสาธิตเทคโนโลยีจรวดที่จะนำลูกบาศก์ออกจากพื้นในราคาถูกและมีประสิทธิภาพบนวิถีโคจรที่ออกแบบมาสำหรับพวกมันโดยเฉพาะในอีกหลายปีข้างหน้า

Mark Wiese หัวหน้าสำนักงานโครงการการบินสำหรับโครงการ Launch Services ของ NASA ซึ่งประจำอยู่ที่ Kennedy Space Center ในฟลอริดา กล่าวว่า 'นี่เป็นก้าวย่างที่ยิ่งใหญ่สำหรับการค้าอวกาศ'

'เรารู้สึกตื่นเต้นสำหรับการแข่งขัน' วีสกล่าวเสริม 'ฉันทำได้แค่จินตนาการถึงโอกาสที่บริษัทเหล่านี้จะเปิดรับคุณ ลูกๆ ของคุณและโลกใบนี้'



หน่วยการสร้างพื้นฐานของคิวบ์แซทคือลูกบาศก์ที่มีขนาดเพียง 4 นิ้ว (10 เซนติเมตร) ในแต่ละด้าน ดาวเทียมที่เทียบเท่ากับลูกบาศก์สามก้อนดังกล่าวรวมกันเรียกว่า 3U cubesats; ยานอวกาศ 6U รวมลูกบาศก์หกก้อนและอื่น ๆ

ต้องขอบคุณความก้าวหน้าล่าสุดในเทคโนโลยีคอมพิวเตอร์และอิเล็กทรอนิกส์ ความสามารถจำนวนมากสามารถถูกรวมเข้าไว้ในแพ็คเกจขนาดเล็กราคาประหยัดได้ ตัวอย่างเช่น Planet Labs ซึ่งตั้งอยู่ในซานฟรานซิสโกได้เปิดตัวยานอวกาศ 3U หลายสิบลำที่เรียกว่า 'Doves' เพื่อให้ภาพถ่ายมีความละเอียดสูงของโลก และ NASA วางแผนที่จะ เปิดตัวคิวบ์แซทภารกิจสู่ดวงจันทร์ และดาวเคราะห์น้อยใกล้โลกในเที่ยวบินแรกของ Space Launch System megarocket ของหน่วยงานในปี 2018

นอกจากนี้ ดาวเทียมคิวบ์แซท 6U จำนวน 2 ลำจะบินไปยังดาวอังคารในปี 2559 เพื่อช่วยอำนวยความสะดวกด้านการสื่อสารในระหว่างการเข้า ลง และลงจอดของยานลงจอด InSight ของ NASA



เจ้าหน้าที่ของนาซ่ากล่าวว่าเครื่องยิงคิวบ์แซทเฉพาะราคาประหยัดควรเพิ่มการเข้าถึงทางวิทยาศาสตร์และประสิทธิภาพของยานอวกาศขนาดเล็ก

Michael Freilich ผู้อำนวยการแผนก Earth Science ของ NASA กล่าวว่า 'เทคโนโลยี cubesat ในปัจจุบันช่วยส่งเสริมด้านวิศวกรรมและการฝึกอบรมการวิจัยการบินแบบลงมือปฏิบัติ 'ด้วยการเพิ่มการเข้าถึงพื้นที่ที่เชื่อถือได้ ราคาไม่แพง และทุ่มเทให้กับเครื่องยิงจรวดขนาดเล็ก กลุ่มดาวของ smallsats และ cubesats สามารถปฏิวัติระบบและความสามารถในการสังเกตโลกในอวกาศของเราตามหลักวิทยาศาสตร์ได้'

ทั้งสามบริษัทที่ได้รับสัญญา VCLS ยังไม่ได้ทำภารกิจเชิงพาณิชย์ด้วยยานยิงของพวกเขา แต่ทั้งสามบริษัทกำลังดำเนินการไปสู่เป้าหมายนั้น

ตัวอย่างเช่น ระบบอวกาศหิ่งห้อยซึ่งกำลังพัฒนาจรวดชื่ออัลฟ่า เพิ่งดำเนินการ ประสบความสำเร็จในการทดสอบเครื่องยนต์ บนพื้น. เมื่อ Alpha เริ่มทำงาน มันจะเปิดตัวเพย์โหลดขนาดเล็กสู่วงโคจรในราคา 8 ล้านดอลลาร์ต่อการยกหนึ่งครั้ง ตัวแทนของบริษัทกล่าว

Virgin Galactic ได้ทำการทดสอบภาคพื้นดินของเครื่องยนต์เมื่อเร็วๆ นี้ด้วย LauncherOne จรวด ซึ่งจะระเบิดจากระดับความสูง 50,000 ฟุต (15,000 เมตร) หลังจากถูกทิ้งโดยเครื่องบินบรรทุก (เครื่องบินอวกาศ suborbital ที่บรรทุกนักท่องเที่ยวของ Virgin SpaceShipTwo จะเปิดตัวทางอากาศในทำนองเดียวกัน) LauncherOne liftoffs จะมีราคาน้อยกว่า $ 10 ล้านต่อเครื่องตามที่ตัวแทน Virgin Galactic

ในขณะเดียวกันตัวแทนของ Rocket Lab ซึ่งเพิ่งเซ็นสัญญากับ เปิดตัวเครื่องบินลงจอดส่วนตัวของ Moon Express สู่ดวงจันทร์ในปี 2560 กล่าวว่าการบินครั้งแรกของจรวดอิเล็กตรอนของ บริษัท ควรจะมาในต้นปี 2559 การเปิดตัวของอิเล็กตรอนในปัจจุบันขายได้ในราคา 4.9 ล้านดอลลาร์ต่อครั้ง

Firefly และ Virgin Galactic ได้รับสัญญา VCLS ที่มีมูลค่าน้อยกว่าราคาที่บริษัทระบุไว้ต่อการเปิดตัว เนื่องจากความเสี่ยงที่เกี่ยวข้องกับภารกิจเหล่านี้ Wiese กล่าว

'เรากำลังซื้อภารกิจสาธิต ดังนั้นเราจึงรู้ว่าเราเป็นหนึ่งในเที่ยวบินแรกของบริษัทเหล่านี้' เขากล่าว 'เห็นได้ชัดว่า [มีความเสี่ยง] ในเที่ยวบินแรก ดังนั้นจึงอาจมีส่วนลดที่นั่น - โอกาสที่เราจะได้เป็นลูกค้ารายแรกในช่วงต้น'

ในทางกลับกัน อิเลคตรอนจะใช้เชิงพาณิชย์อย่างสมบูรณ์เมื่อเลิกปฏิบัติภารกิจ VCLS ปีเตอร์ เบ็ค ซีอีโอและผู้ก่อตั้ง Rocket Lab กล่าว

'ราคาของเราสูงขึ้นเล็กน้อยขึ้นอยู่กับข้อกำหนดเพิ่มเติมที่เกี่ยวข้องกับภารกิจของ NASA เหนือมาตรฐานภารกิจเชิงพาณิชย์ขั้นพื้นฐาน' เบ็คกล่าวระหว่างการแถลงข่าวในวันนี้

เจ้าหน้าที่ของ NASA กล่าวว่ายังไม่ได้กำหนดน้ำหนักบรรทุกสำหรับเที่ยวบินทั้งสามภายใต้สัญญา VCLS

ติดตาม Mike Wall บน Twitter @michaeldwall และ Google+ . ตามเรามา @Spacedotcom , Facebook หรือ Google+ . เผยแพร่ครั้งแรกเมื่อ guesswhozoo.com .