เป็นถนนยาวสำหรับผู้โดยสารในอวกาศสำหรับ Virgin Galactic และคู่แข่ง Blue Origin

ภาพหน้าจอจากวิดีโอ Virgin Galactic นี้แสดงให้เห็นบริษัท

ภาพหน้าจอจากวิดีโอ Virgin Galactic นี้แสดงให้เห็นว่ายานพาหนะ VSS Unity ของบริษัททำการยิงมอเตอร์จรวดในระหว่างการทดสอบเที่ยวบินที่สามไปยังพื้นที่ย่อย ในวันที่ 22 พฤษภาคม 2021 (เครดิตรูปภาพ: Virgin Galactic)



เส้นทางสู่อวกาศของ Richard Branson ค่อนข้างยาวและซับซ้อนกว่าที่เขาคาดไว้เล็กน้อย



ผู้ก่อตั้งมหาเศรษฐีของ Virgin Group เตรียมเดินทางในวันอาทิตย์ (11 กรกฎาคม) บนยานอวกาศลำที่ 4 ของยาน Suborbital SpaceShipTwo ของ Virgin Galactic ซึ่งบริษัทตั้งเป้าว่าจะเปิดให้บริการเต็มรูปแบบในต้นปีหน้า

การมีส่วนร่วมของแบรนสันจะเติมเต็มคำมั่นสัญญาที่จะเป็นหนึ่งในผู้โดยสารกลุ่มแรกๆ ที่ Virgin Galactic เปิดตัวสู่พรมแดนสุดท้าย — กล่องรายการฝากข้อมูลที่ควรเลือกเมื่อหลายปีก่อน



ที่เกี่ยวข้อง: วิธีดู Virgin Galactic เปิดตัว Richard Branson สู่อวกาศ
มากกว่า: SpaceShipTwo ของ Virgin Galactic ทำงานอย่างไร (อินโฟกราฟิก)

Branson ก่อตั้ง Virgin Galactic ในปี 2547 เพื่อสร้างความสำเร็จของ SpaceShipOne ซึ่งเป็นเครื่องบินอวกาศ suborbital สามคนที่นำกลับมาใช้ใหม่ได้ ซึ่งสร้างโดยบริษัท Scaled Composites และได้รับทุนสนับสนุนจาก Paul Allen เพื่อคว้ารางวัล Ansari X Prize มูลค่า 10 ล้านเหรียญสำหรับการบินอวกาศส่วนตัว สองปีต่อมาเขา บอกกับ CNN ที่เขาคาดว่าบริษัทจะเริ่มบรรทุก 'คนธรรมดา' ไปและกลับจากอวกาศย่อยในปี 2008 (แบรนสันนั้นห่างไกลจากมาตรฐานทางการเงินทั่วไป แต่เขาไม่ใช่นักบินอวกาศมืออาชีพ ดังนั้นเขาจึงเหมาะสม)

วันที่เป้าหมายยังคงถูกผลักกลับ อย่างไรก็ตาม เมื่อ Virgin Galactic จัดการกับปัญหาต่างๆ รวมถึงอุบัติเหตุร้ายแรงถึงสองครั้ง โศกนาฏกรรมครั้งแรกคือการระเบิดของแท่นทดสอบที่ท่าเรือ Mojave Air and Space ของแคลิฟอร์เนียในเดือนกรกฎาคม 2550 ซึ่งคร่าชีวิตพนักงานสามคนของ Scaled Composites ซึ่งเป็นบริษัทด้านการบินและอวกาศที่ออกแบบ SpaceShipTwo สำหรับผู้โดยสารสองคนและหกคน



ครั้งที่สองเกิดขึ้นเมื่อวันที่ 31 ต.ค. 2014 ระหว่างการทดสอบการบินด้วยจรวดของยานเกราะ SpaceShipTwo ลำแรก VSS Enterprise (แบรนสันจะบินในวันที่สอง VSS Unity) Enterprise แตกออกเป็นเสี่ยง ๆ บนท้องฟ้าเหนือ Mojave สังหาร Michael Alsbury นักบินร่วมและนักบิน Peter Siebold ที่ได้รับบาดเจ็บสาหัส

การสืบสวนระบุว่า Alsbury ปลดล็อกระบบกลับเข้า 'ขนนก' ของ Enterprise เร็วเกินไปในระหว่างเที่ยวบิน ซึ่งนำไปสู่การตายของยานพาหนะที่มีปีก VSS Unity มีการเปลี่ยนแปลงการออกแบบที่จะป้องกันไม่ให้การติดตั้งขนนกก่อนวัยอันควรเกิดขึ้นอีก ตัวแทนของ Virgin Galactic กล่าว

คู่แข่งของ Blue Origin

คู่แข่งสำคัญของ Virgin Galactic ในธุรกิจการท่องเที่ยวในอวกาศ suborbital ของ Jeff Bezos Blue Origin ,ยังมีแลนด์มาร์คบินขึ้น. Blue Origin ตั้งเป้าไปที่ 20 กรกฎาคมสำหรับภารกิจลูกเรือครั้งแรก - การเดินทางย่อยที่ส่ง Bezos น้องชายของเขา Mark นักบินบุกเบิก Wally Funk และผู้ชนะการประมูลที่ยังคงลึกลับอยู่บนรถ New Shepard ของบริษัท (Blue Origin ยังไม่ได้เปิดเผยตัวตนของผู้ชนะการประมูลซึ่งจ่ายเงิน 28 ล้านดอลลาร์สำหรับที่นั่งของตน)



Blue Origin ไม่ประสบอุบัติเหตุร้ายแรงใดๆ แต่การเดินขบวนไปยังเที่ยวบินที่มีลูกเรือยังคงใช้เวลาสองทศวรรษ Bezos ก่อตั้งบริษัทยานอวกาศในปี 2000

บทเรียนประวัติศาสตร์สั้นๆ นี้ช่วยตอกย้ำประเด็นที่แบรนสันทำเองเมื่อวันก่อน 'อวกาศเป็นเรื่องยากมาก' เขา บอกกับไลลา ฟาเดล สถานีวิทยุสาธารณะแห่งชาติ ระหว่างการสัมภาษณ์ที่ออกอากาศวันพุธ (7 ก.ค.) 'วิทยาศาสตร์จรวดเป็นเรื่องยากมาก.

โดยเฉพาะอย่างยิ่งกับการบินในอวกาศของมนุษย์ ซึ่งเป็นสนามที่ความผิดพลาดหรือการกำกับดูแลที่เล็กที่สุดอาจส่งผลร้ายแรงทั้งต่อผู้คนบนยานอวกาศและ บริษัท ที่ดำเนินการ

ความจริงที่เรียบง่ายแต่สำคัญนี้ — การบินในอวกาศนั้นยาก — อาจหลงทางในความโกลาหลของคำวิจารณ์ที่ซ้อนทับกันล่วงหน้าก่อนเที่ยวบินของ Branson และ Bezos บางส่วนของความคิดจะร้อนเกินไปประกาศรุ่งอรุณที่ชัดเจนของยุคพื้นที่เชิงพาณิชย์ใหม่ คนอื่นจะวิ่งเย็นเกินไปโดยระบุว่า SpaceShipTwo และ New Shepard เป็นเพียงของเล่นเมื่อเทียบกับยานโคจรเช่น SpaceX ลูกเรือมังกร แคปซูลซึ่งได้นำนักบินอวกาศไปยังสถานีอวกาศนานาชาติแล้วสามครั้ง

อนาคตที่น่าตื่นเต้น แต่ไม่แน่นอน

VSS Unity ร่อนกลับบ้านหลังจากเที่ยวบินเหนือเสียงครั้งที่สอง

VSS Unity ของ Virgin Galactic ร่อนกลับบ้านหลังจากเที่ยวบินเหนือเสียงครั้งที่สองระหว่างเที่ยวบินทดสอบ(เครดิตรูปภาพ: Virgin Galactic)

แต่มันไม่ชัดเจนว่าช่วงเวลาปัจจุบันของเราแสดงถึงอะไร และเราจะไม่รู้จริงๆ จนกว่าจะผ่านพ้นช่วงกำจัดควันไฟไปได้ไม่กี่ปี

เป็นไปได้ ตัวอย่างเช่น ตลาดสำหรับการท่องเที่ยวในอวกาศ suborbital จะไม่ใหญ่พอที่จะรองรับกิจกรรมของ SpaceShipTwo หรือ New Shepard ในระยะยาว แต่ก็เป็นไปได้เช่นกันที่ราคาตั๋วของพวกเขาจะลดลงอย่างรวดเร็วพอที่จะทำให้ลูกค้าหลั่งไหลเข้ามาอย่างไม่มีกำหนด อนาคตที่ทั้งสองบริษัทคาดการณ์ไว้ (ราคาล่าสุดสำหรับที่นั่งบนเรือ SpaceShipTwo อยู่ที่ 250,000 ดอลลาร์ Blue Origin ยังไม่ได้เปิดเผยราคาตั๋วมาตรฐาน แต่คาดว่าจะอยู่ในตัวเลข 6 ตัวที่ต่ำเช่นกัน)

ในระยะสั้นเที่ยวบินของแบรนสันและเบโซเป็นหน้าต่างสู่อนาคตที่เรายังมองไม่เห็น คุณอาจมีความคิดเห็นที่หนักแน่นเกี่ยวกับอนาคตนั้น เกี่ยวกับวิธีที่ธุรกิจการท่องเที่ยวในอวกาศ และการบินอวกาศเชิงพาณิชย์โดยทั่วไป จะพัฒนาหรือควรพัฒนาอย่างไร และก็ไม่เป็นไร แต่ก็ยังดีที่จะนั่งรอที่หน้าต่าง รอเครื่องดื่มเย็นๆ ในมือ มีความสุขที่ผ้าม่านถูกดึงออกหลังจากหลายปีมานี้

Mike Wall เป็นผู้เขียน ' ข้างนอกนั้น ' (Grand Central Publishing, 2018; ภาพประกอบโดย Karl Tate) หนังสือเกี่ยวกับการค้นหาชีวิตมนุษย์ต่างดาว ติดตามเขาบน Twitter @michaeldwall ติดตามเราบน Twitter @Spacedotcom หรือ Facebook