หลุมอุกกาบาตดาวอังคารยักษ์เก็บความลับของดาวอังคารสำหรับ Curiosity Rover

ภาพความละเอียดสูงภาพแรกของ Mars โดย Curiosity rover

ภาพเหล่านี้เป็นภาพพื้นผิวดาวอังคารที่มีความละเอียดเต็มที่ 2 ภาพแรกจากกล้องนำทางบนยานสำรวจ Curiosity ของ NASA ซึ่งตั้งอยู่บน 'หัว' หรือเสาของรถแลนด์โรเวอร์ ขอบปากปล่องพายุสามารถมองเห็นได้ไกลจากพื้นกรวด รูปภาพเผยแพร่เมื่อวันที่ 8 ส.ค. 2555 (เครดิตรูปภาพ: NASA/JPL-Caltech)



ด้วยยานสำรวจ Curiosity ของ NASA อย่างปลอดภัยบนพื้นดินภายใน Gale Crater ขนาดใหญ่ของดาวอังคาร นักวิทยาศาสตร์จึงรู้สึกตื่นเต้นมากขึ้นเรื่อยๆ เกี่ยวกับสิ่งที่หุ่นยนต์หกล้ออาจค้นพบ



Gale Crater ที่ไหน ความอยากรู้อยากเห็นลดลง คืนวันอาทิตย์ (5 ส.ค. PDT) เป็นสถานที่พิเศษและน่าสนใจที่ Curiosity สามารถสร้างหญ้าแห้งทางวิทยาศาสตร์อย่างจริงจังในอีกไม่กี่ปีข้างหน้า นักวิจัยและเจ้าหน้าที่ของ NASA กล่าว

Doug McCuistion ผู้อำนวยการโครงการ Mars Exploration Program ของ NASA กล่าวว่า 'เรากำลังจะมีโอกาสสำหรับการค้นพบที่ไม่บอกเล่า' กล่าวเมื่อวันอาทิตย์ก่อนที่ Curiosity จะลงจอด 'สถานที่นี้ ปล่องพายุ , เป็นที่น่าอัศจรรย์อย่างยิ่ง.'



ภาพนี้แสดงตำแหน่ง (สีเขียว) ที่นักวิทยาศาสตร์ประเมิน NASA

ภาพนี้แสดงตำแหน่ง (สีเขียว) ที่นักวิทยาศาสตร์ประเมินว่ายานสำรวจ Curiosity ของ NASA ลงจอดบนดาวอังคารภายใน Gale Crater โดยอิงจากภาพจาก Mars Descent Imager (MARDI) ค่าประมาณการลงจอดที่ได้มาจากข้อมูลการนำทางและการลงจอดตกลงภายในระยะ 660 ฟุต (200 เมตร) ของการประมาณการ MADI นี้(เครดิตรูปภาพ: NASA/JPL-Caltech/MSSS/University of Arizona)

ภูเขาในปล่องภูเขาไฟ



Gale Crater ซึ่งได้รับการประกาศให้เป็นจุดหมายปลายทางของ Curiosity ในเดือนกรกฎาคม 2011 ตั้งอยู่ทางใต้ของเส้นศูนย์สูตรของดาวอังคารไม่กี่องศา แม้ว่าปากปล่องภูเขาไฟจะมีความกว้าง 96 ไมล์ (154 กิโลเมตร) แต่ขนาดของปล่องภูเขาไฟก็ไม่ใช่ลักษณะที่สะดุดตาที่สุด นั่นคงเป็น Mount Sharp ภูเขายักษ์ที่โผล่ขึ้นมาจากใจกลางของ Gale [ แกลลอรี่: Gale Crater, จุดลงจอดของ Curiosity ]

ที่ความสูง 3 ไมล์ (5 กม.) Mount Sharp นั้นสูงกว่ายอดเขาใดๆ ในทวีปอเมริกา นักวิทยาศาสตร์คิดว่ามันเป็นเศษของบล็อกขนาดใหญ่กว่าที่เคยเติมเต็ม Gale Crater แม้ว่าพวกเขาจะไม่แน่ใจว่าเนินดินก่อตัวอย่างไร

'ในคราวเดียว คุณมีชั้นที่ราบซึ่งมีความหนา 5 กิโลเมตร' John Grotzinger หัวหน้านักวิทยาศาสตร์ของ Curiosity นักธรณีวิทยาที่ Caltech ในเมือง Pasadena กล่าวกับ guesswhozoo.com เมื่อเดือนที่แล้ว 'ไม่มีอะไรแบบนั้นบนโลก'



ชั้นเหล่านั้นเก็บบันทึกของ ประวัติศาสตร์ดาวอังคาร นักวิจัยกล่าวว่าอาจมีระยะเวลาหนึ่งพันล้านปีหรือมากกว่านั้น ยานอวกาศที่โคจรรอบดาวอังคารพบหลักฐานของดินเหนียวและซัลเฟตในบริเวณตอนล่างของ Mount Sharp ซึ่งบ่งชี้ว่าฐานของภูเขาสัมผัสกับน้ำของเหลวมานานแล้ว

บนโลก ชีวิตมีแนวโน้มที่จะเติบโตได้ทุกที่ที่มีน้ำเป็นของเหลว ดังนั้น ความอยากรู้อยากเห็นซึ่งมีเป้าหมายหลักคือการพิจารณาว่าดาวอังคารเคยสามารถรองรับชีวิตของจุลินทรีย์ได้หรือไม่ อาจจะใช้เวลามากมายในการสำรวจสีข้างและเชิงเขาของ Mount Sharp

แต่ Grotzinger และทีมของเขาก็หวังว่าจะส่งรถแลนด์โรเวอร์มูลค่า 2.5 พันล้านดอลลาร์ขึ้นไปบนเนินลาดที่นุ่มนวลของภูเขา ขึ้นไปประมาณ 2,300 ฟุต (700 เมตร) Curiosity จะข้ามธรณีประตู ทิ้งแร่ธาตุที่ชุ่มชื้นไว้เบื้องหลังและพบกับชั้นที่พูดถึงเวลาที่แห้งกว่ามาก

'มีบางอย่างเกิดขึ้นบนดาวอังคาร และมันก็แห้ง และนั่นคือสิ่งที่เรามีในวันนี้' Grotzinger กล่าว 'คำถามคือเหตุการณ์นั้นคืออะไร? ทริกเกอร์นั้นคืออะไร? เกิดอะไรขึ้นกับสิ่งแวดล้อม? ความหวังของฉันคือการที่เราจะได้รับข้อมูลเชิงลึกเกี่ยวกับเหตุการณ์ Great Desiccation นี้

อ้อยอิ่งใกล้จุดลงจอด

ทีมงานของ Curiosity เพิ่งเริ่มดำเนินการชำระเงินนานหลายเดือนเพื่อให้มั่นใจว่ารถแลนด์โรเวอร์และเครื่องมือวิทยาศาสตร์ 10 ชิ้นของมันอยู่ในสภาพการทำงานที่ดีบนพื้นผิวดาวอังคาร แต่ถึงแม้หุ่นยนต์จะพร้อมที่จะเดินเตร่ นักวิทยาศาสตร์ก็อาจจะไม่ส่งมันตรงไปยัง Mount Sharp

นั่นเป็นเพราะจุดที่มันแตะลงมาก็น่าสนใจเช่นกัน ความอยากรู้อยากเห็นกระทบกับดินสีแดงเพียงแค่ตกลงมาจากพัดลุ่มน้ำโบราณ ซึ่งเป็นลักษณะที่น้ำน่าจะเกิดจากน้ำที่ไหลลงเนิน ข้อมูลที่รวบรวมโดยยานอวกาศที่โคจรรอบยังบอกด้วยว่าอาจมีตะกอนจำนวนมากรอบๆ รถแลนด์โรเวอร์ก่อตัวขึ้นต่อหน้าน้ำ

นักวิทยาศาสตร์ภารกิจจึงกระตือรือร้นที่จะให้พื้นที่นี้ดำเนินไปอย่างจริงจัง

'เรารู้สึกตื่นเต้นมากเกี่ยวกับเรื่องนี้ และมันแนะนำให้เราทราบทันทีว่าเรามีธรณีวิทยาเจ๋งๆ ที่ต้องทำข้างหน้าเรา' Grotzinger กล่าว

ภารกิจหลักของ Curiosity มีกำหนดจะใช้เวลาประมาณสองปีโลก แต่รถแลนด์โรเวอร์ที่ใช้พลังงานนิวเคลียร์สามารถสำรวจได้นานกว่านั้นหากส่วนสำคัญไม่พัง ผู้ดูแลหุ่นยนต์กล่าว อายุยืนยาวเป็นกุญแจสำคัญ เพราะอาจต้องใช้เวลาสักครู่ในการไขปริศนาที่ซ่อนอยู่ใน Gale Crater และใน Mount Sharp หลายชั้น

'เราได้เลือกไซต์ภาคสนามที่น่าตื่นเต้นที่สุด' Grotzinger กล่าว 'มันยังคงให้'

เยี่ยมชม guesswhozoo.com เพื่อดูรายงานข่าวสำรวจ Curiosity ของยานสำรวจดาวอังคารของ NASA ติดตามนักเขียนอาวุโส Mike Wall บน Twitter @michaeldwall หรือ guesswhozoo.com @Spacedotcom . เรายังอยู่ Facebook และ Google+ .